La flèche brisée (Arte) : le film qui a changé James Stewart et offert un Oscar à Jeff Chandler

Alors en pleine reconversion, James Stewart apparait dans le western La flèche brisée, réalisé en 1950 par Delmer Daves. Le film, avec également Jeff Chandler, est à découvrir ce lundi 22 mars 2021 sur Arte.

Publié le lundi 22 mars 2021 à 18:59
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La flèche brisée (Arte) : le film qui a changé James Stewart et offert un Oscar à Jeff Chandler
©Capture Arte 

Arte programme le long-métrage La flèche brisée, à suivre dès 20h50 ce lundi 22 mars 2021. Delmer Daves offre à James Stewart un premier rôle d’importance majeure dans un registre qui va longtemps poursuivre l’acteur à travers notamment Anthony Mann et John Ford.

L’action se déroule en 1870 dans l’Arizona. Tom Jeffords, un ancien éclaireur pour l’armée de l’Union, est devenu chercheur d’or. Sur la route de Tucson, il secourt un jeune Indien, Chiricachua, alors qu’une guerre intense oppose les Apaches aux Blancs depuis dix ans. En cet instant, la tribu intervient et s’apprête à lyncher Tom Jeffords, mais le jeune Indien témoigne en faveur de l’éclaireur qui a la vie sauve.

Pourquoi « La flèche brisée » ?

Désireux d’apporter la paix après avoir assisté, impuissant, au massacre de plusieurs hommes blancs, Tom Jeffords décide de servir d’intermédiaire pour rétablir l’harmonie entre les deux clans. Il se met à apprendre la langue des Apaches pour négocier avec leur chef, Cochise (Jeff Chandler), tout en s’éprenant de Sonseeahray (Debra Paget), une Indienne. Il l’épouse, mais la paix reste menacée.

Le titre de l’œuvre, adaptée du roman « Blood Brother », renvoie à l’acte symbolisant l’armistice entre les Indiens et les hommes blancs, à l’instar de l’expression « Enterrer la hache de guerre ».

Les Indiens réhabilités

Dès la séquence d’ouverture, un choix délibéré a provoqué un grincement de dents puisque les Apaches communiquent avec leurs ennemis... en parlant anglais. Une contre-vérité historique, mais assumée pour deux raisons. La première, il s’agissait de ne pas inclure des sous-titres qui n’étaient pas en vogue à l’époque. Ensuite, ce western a eu comme objectif de réhabiliter les communautés indiennes et ne pas les faire passer pour de simples sauvages. En leur faisant pratiquer l’anglais, Delmer Daves a usé d’un subterfuge efficace.

A noter que Jeff Chandler a décroché l’Oscar du meilleur acteur dans un second rôle pour son interprétation de Cochise dans La flèche brisée.

Quelques années après la sortie du long-métrage une série télévisée en deux saisons et du même nom a été tournée puis diffusée sur ABC. John Lupton et Michael Ansara en étaient alors les acteurs principaux.

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